September 28, 2021

Un ami pour toutes les saisons : un copain de vélo se souvient de sa dernière sortie avec Mark Eaton

PARK CITY – La nouvelle que Mark Eaton – un homme géant qui n’a jamais méprisé personne – est décédé vendredi soir, apparemment d’une crise cardiaque, était aussi choquante qu’inattendue. Pour ses nombreux amis et admirateurs, de l’intérieur et de l’extérieur du monde du basket-ball, à sa communauté de Park City, aux restaurants qu’il dirigeait, aux chefs d’entreprise qu’il motivait, Big Mark était l’image même de la vie et de la vitalité. C’était comme entendre qu’un séquoia était tombé.



un homme à cheval : Mark Eaton chevauche son cheval Clydesdale/Thoroughbred


© Tom Smart, Deseret News
Mark Eaton monte son cheval Clydesdale/Thoroughbred “Big Tim” dans le Little Grand Canyon du San Rafael Swell, le 2 avril 2011. L’ancien centre de jazz est décédé vendredi soir à l’âge de 64 ans.

Personne ne peut en témoigner plus que le copain de vélo et de ski de Mark, son voisin Butch Warren. Tôt vendredi après-midi, les deux amis ont enfourché leurs vélos dans leur quartier de Silver Creek et ont parcouru les huit milles environ sur les pistes cyclables menant à Kimball Junction. Leur objet était le camion de nourriture On the Hook Fish and Chips qui visite le parking du Smith toutes les trois ou quatre semaines. Vendredi était le jour.

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Ils se sont assis à l’ombre d’un arbre et ont mangé leur fish and chips. Mark a raconté à Butch des histoires sur son voyage à Chicago trois nuits plus tôt pour voir un de ses amis, l’arbitre de la Ligue majeure Joe West, établir un record en jouant son 5 375e match en carrière.

“Il a toujours eu de belles histoires, à propos de ses escapades dans le basket-ball et tout le reste”, a déclaré Butch.

Les deux amis sont rentrés chez eux et ont rangé leurs vélos. « Rien n’indiquait que quelque chose n’allait pas. Vous savez, Mark régulier », a déclaré Butch.

« Quelques heures plus tard, il a sauté sur son vélo, a dit à Teri (la femme de Mark) qu’il allait faire un petit tour dans son quartier. A environ un pâté de maisons. Ils pensaient qu’il avait eu une crise cardiaque. Nous avons entendu les sirènes et les ambulances, nous n’avions aucune idée de qui c’était.

Cela faisait moins de six heures qu’ils avaient commandé le fish and chips.

“Je suis en état de choc. Il était le gars le plus gentil du monde, il l’était vraiment », a déclaré Butch.

C’était le représentant d’Eaton partout où il allait. Un homme très grand et très gentil. À 7 pieds 4 pouces et 290 livres, un homme dépourvu de fanfaronnade. Il a été universellement apprécié et admiré tout au long de sa carrière en NBA, ce qui en dit long quand on sait qu’il a bloqué pratiquement tous les joueurs qui ont osé entrer dans la peinture de 1982 à 1994.

Il ne s’est même pas fait d’ennemis en 1984-85 lorsqu’il a bloqué 5,6 tirs par match – un record de tous les temps qui est vraiment Dimaggio-esque. (Considérez que la meilleure saison de Rudy Gobert est celle qui vient de se terminer, à 2,7 blocs par match. La moyenne de 3,5 par match de Mark pour toute sa carrière est également un record qui ne sera peut-être jamais battu.)

Et pourtant, cela ne lui est jamais monté à la tête, ne l’a jamais élevé au-dessus de la foule.

“Toujours accessible, toujours humble”, se souvient le journaliste sportif Brad Rock, qui a couvert toute la carrière d’Eaton. “Je l’ai vu il y a à peine trois semaines à l’aéroport et il était le même que jamais.”

J’ai rencontré Mark pour la première fois il y a 38 ans, lorsque nous avons emménagé l’un à côté de l’autre dans ce qui était alors le nouveau développement Jeremy Ranch sur le versant est du sommet Parleys. Étant membre des médias, j’ai pensé qu’une fois qu’il aurait découvert qu’il resterait sur ses gardes, qu’il ferait attention à ce qu’il disait, qu’il garderait ses distances comme c’est habituellement le cas. Au lieu de cela, nous sommes allés au cinéma. Il m’a demandé de surveiller son chien quand il sortait de la ville. Il a commandé un vélo de montagne – une nouvelle invention au milieu des années 1980 – adapté à un cadre de 7 pieds 4 pouces et, en toute sécurité hors de la vue des entraîneurs de Jazz, nous avons parcouru quelques-uns des premiers sentiers de vélo de montagne de la région.

Les amis engendrent des amis. Il en a fabriqué tellement dans l’Utah qu’il a décidé de rester après la fin de ses jours de jeu, une autre rareté. Il a embrassé la vie en montagne à Park City pour tout ce que cela valait. Skié en hiver, monté à cheval et à vélo en été. Il skiait avec un groupe régulier à Deer Valley « presque tous les jours où il ne sortait pas de la ville », se souvient Allen Titensor, un autre ami de Mark en ski et vélo. Ils se rencontreraient tôt. « Obtenez cette bonne heure à la première heure, d’abord sur la chaise », a déclaré Butch Warren. « Une fois le velours côtelé parti, nous allions nous asseoir, prendre un café et tirer sur (la brise). »

Parce qu’il était impossible à manquer, “Les gens ont toujours voulu lui parler”, a déclaré Titensor. « Et il prenait toujours le temps. Il écoutait et répondrait. Jamais repoussé les gens.

Tout comme il l’avait fait au basket-ball, où il s’est transformé d’un chauffe-banc à l’université en un All-Star de la NBA dont le numéro a été retiré et hissé aux chevrons, Mark s’est transformé en un conférencier motivateur exceptionnel, développant une présentation qui lui a valu lui des invitations des meilleures entreprises du pays.

En 2018, il a écrit un livre, avec l’aide de l’auteur à succès Richard Paul Evans, intitulé “Les quatre engagements”. Voici les quatre engagements de Mark : 1. Connaître votre travail, 2. Faire ce qu’on vous demande de faire, 3. Faire en sorte que les gens soient beaux, 4. Protéger les autres.

Ils travaillaient pour lui, ils pouvaient travailler pour les autres.

Je suis tombé sur Mark chez Costco en train de vendre son livre. Presque littéralement. Même si cela faisait des années que nous n’avions pas roulé, il a sorti un Sharpie et a signé mon livre, d’une grosse écriture : « À Lee, mon copain de vélo ! Mark Eaton.

Quelques mois plus tard, en août 2019, j’ai vu Mark chez lui à Silver Creek. Brad Rock prenait sa retraite et Dirk Facer préparait un livre pour Brad avec des commentaires de personnalités sportives qu’il avait couvertes. Comme nous habitions à proximité, Dirk m’a demandé si je pouvais voir si Mark signerait le livre.

“Bien sûr, viens”, a dit Mark quand j’ai appelé. Quand je lui ai remis le livre, il a réfléchi une minute, puis a écrit : « Brad : Félicitations pour une carrière stellaire. J’ai hâte de voir ce que vous ferez ensuite. Tu es le meilleur. Merci pour toutes ces belles années. Mark Eaton.

Après cela, nous nous sommes assis dans la maison surdimensionnée du grand homme et avons convenu de la vitesse à laquelle le temps s’était écoulé depuis notre première rencontre aux boîtes aux lettres du Jeremy Ranch. Il m’a parlé du nouveau vélo de route personnalisé qu’il venait de commander pour l’aider à rester en forme et ainsi pouvoir prendre un café tous les jours avec ses amis. Il était aussi généreux, amical et sympathique que le jour de notre rencontre. Vous savez, Mark ordinaire.

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