September 28, 2021

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Le gardien

La star de la NBA, James Donaldson, se tient debout et montre tout en course pour le maire de Seattle

Après avoir tout perdu, l’ancien NBA All-Star né à Norfolk a failli se suicider. Maintenant, il veut diriger la ville où il a été sauvé James Donaldson a joué 14 saisons en NBA avec les Sonics, Clippers, Mavericks, Knicks et Jazz, faisant partie de l’équipe All-Star en 1988. Photographie : Stephen Dunn/Getty Images Le plus grand maire candidat dans l’histoire de Seattle, James Donaldson de 7 pieds 2 pouces, soutient un SUV Saturn battu dans une place de parking en angle dans le quartier cacophonique de Georgetown, où des maisons modestes et une rangée de restaurants partagent l’espace avec une immense piste d’atterrissage, plusieurs ensembles de voies ferrées et une rampe d’accès à l’autoroute. Avions, trains et automobiles – la symphonie urbaine. “Georgetown est le quartier le plus bruyant”, déclare Donaldson, 63 ans, après s’être assis à une table en plein air à All City Coffee, vêtu de sandales de sport, d’un short kaki et d’un sweat-shirt gris de la Washington State University. Donaldson, un gamin militaire né en Angleterre, a joué au basket-ball à la WSU et a commencé sa carrière de 14 ans dans la NBA en 1980 de l’autre côté de l’État avec l’ancien Seattle Supersonics. (Après un détournement douteux par une équipe sournoise de pétroliers de Dust Bowl, ils sont maintenant connus sous le nom d’Oklahoma City Thunder.) Pour Donaldson, qui détient le record de la NBA pour la plupart des matchs joués (957) sans jamais tenter un tir à trois points, serrant dans la chaise d’un humain de taille normale, c’est comme si un humain de taille normale se serrait dans la chaise d’un jardin d’enfants. Son comportement est cérébral et apaisant; s’il pouvait être payé pour lire les gens pour dormir, Donaldson gagnerait beaucoup d’argent. Quant à la Saturn, il a dû reculer le siège, ce qui est normal pour n’importe quel véhicule qu’il a déjà conduit. Il s’agit de la deuxième candidature de Donaldson à la mairie de Seattle, une ville qui semble basculer davantage vers la gauche d’année en année. La première fois qu’il s’est présenté, en 2009, il a terminé à une décevante quatrième et n’a pas réussi à sortir des élections primaires. Mais quand même, la vie était belle. C’était un homme d’affaires très respecté, avec six cliniques de physiothérapie et une entreprise parallèle qui l’a amené à se rendre en Chine, où il a rencontré sa femme et son fils. Il possédait une maison dans un quartier agréable et siégeait au conseil d’administration de la National Basketball Retired Players Association. James Donaldson est passé d’athlète à politicien. Photographie : James Donaldson « J’avais vécu une vie très enchantée », dit-il. “Je n’ai eu aucun problème, aucun problème.” Mais voilà, un jour de 2015, « toute la table a basculé ». C’est alors que Donaldson – un végétarien et non-buveur qui était, à ce point, le portrait de la santé – a subi une dissection aortique, un problème cardiaque qui est fréquent chez les personnes de grande taille. Donaldson a subi une opération à cœur ouvert, la première de quatre interventions cardiaques majeures au cours des prochaines années. Incapable de gérer ses entreprises, il a fait confiance à d’autres pour le faire à sa place – et ils ont échoué. Sa mère est décédée et sa femme l’a quitté, emmenant son fils avec elle. Donaldson a déclaré faillite et sa maison a été saisie. Il vit maintenant dans un appartement d’une chambre. « J’avais perdu ma raison d’être : je n’étais plus propriétaire d’entreprise, je n’étais plus un mari, je n’avais plus de pécule en bonne santé qui m’attendait à la retraite », explique Donaldson, qui est devenu si déprimé qu’il a envisagé de se suicider, allant jusqu’à planifier la méthode. « J’avais tout réglé. C’était juste une question de quand”, se souvient-il. « J’ai commencé à avoir ces voix impulsives et je n’ai jamais vraiment été un type impulsif. J’avais toujours été très réfléchie et méthodique. C’était la partie la plus effrayante, quand ces voix impulsives m’ont dit d’aller de l’avant et de le faire. Plutôt que de se suicider, Donaldson a appelé son médecin, qui l’a amené à consulter un psychothérapeute. Donaldson s’est également beaucoup appuyé sur des amis de longue date comme Tim Johnson, un agent immobilier commercial qui l’a aidé à ouvrir l’un de ses centres de physiothérapie, et Chuck Wright, un professionnel de la santé mentale qui prodiguait régulièrement des conseils dans l’une des autres cliniques de Donaldson. “Je lui ai rendu visite plusieurs fois à l’hôpital et je l’ai regardé se battre, mais il m’a semblé que cela avait vraiment eu un impact sur ses émotions et sa santé mentale”, se souvient Johnson. «Je l’ai vu juste sembler torturé par cette dépression. J’ai eu quelques amis au fil des ans qui luttent contre cela et un couple qui s’est suicidé, et je me suis dit que si jamais je pouvais être impliqué avec un ami qui se débattait avec cela, il n’y avait rien que je ne ferais pas pour aider. Puis je l’ai vu perdre sa femme, perdre son entreprise, tout perdre, vraiment. Donc, je l’appellerais peut-être à un moment où je ne l’appellerais pas normalement juste pour voir comment il allait. Un bon nombre de ces fois, il disait, ‘Je ne fais pas le bien.’ Il est honnête ; il le dit comme il est. Ajoute Wright, qui conseille souvent les premiers intervenants : « James savait que j’avais affaire à des personnes suicidaires. Il a tendu la main à trois ou quatre d’entre nous et nous a utilisés comme sa ressource. Je le crédite d’avoir tendu la main; nous ne pouvons pas aider les gens qui ne tendent pas la main. Les policiers, quand ils ont besoin d’aide, ils appellent des renforts. Nous étions le remplaçant de James. Il m’appelait et je l’appelais peut-être à 2 ou 3 heures du matin. Il fait sombre et les rideaux sont fermés au sens figuré et réaliste et la seule personne à qui vous parlez est vous-même, et vous ne vous donnez pas de bons conseils. Donaldson est un démocrate de longue date qui, de son propre aveu, ne « suit pas nécessairement la ligne du parti ». À savoir, contrairement à beaucoup de ses rivaux à la mairie dans un domaine surpeuplé, il est résolument pro-policier, estimant qu’ils devraient être entièrement financés et se voir accorder des pauses trimestrielles pour suivre une formation améliorée et des conseils en santé mentale. Et son consultant de campagne, Alex Hays, est un républicain, ce qui trahit une stratégie visant à attirer des électeurs modérés et de centre-droit qui estiment que la mairie est très en décalage avec les gens ordinaires sur des questions comme l’itinérance, les transports et la sécurité publique. Nous avons besoin de professionnels de la santé mentale de couleur qui s’identifient aux gens culturellement, idéologiquement et traditionnellement. Mais alors qu’il respecte Hays, l’écrivain et historien de longue date de Seattle, Knute ‘Skip’ Berger, pense que le consultant pourrait être une responsabilité potentielle pour Donaldson. “Je pense que cela pourrait lui faire du mal – et ce n’est pas un rap sur Alex”, dit Berger. “Alex est un gars intelligent, donc je peux voir pourquoi ce serait attirant. Mais c’est un négatif politique à Seattle pour quiconque a des relations avec des républicains. » Donaldson n’a pas assisté à une séance de thérapie depuis deux ans, mais il parle toujours régulièrement à Wright et à d’autres amis dans le domaine de la santé mentale. Alors qu’il pense que les conseils formels l’ont aidé à changer les choses, Donaldson, qui est noir, déplore que les thérapeutes avec lesquels il s’est connecté étaient de jeunes blancs qui « n’avaient absolument rien en commun avec moi ». C’est pourquoi Donaldson, qui dirige une fondation caritative, s’est donné pour mission d’encourager davantage de personnes de couleur à poursuivre une carrière dans le domaine de la santé mentale, une entreprise – qui comprendrait un fonds de bourses universitaires – qui, selon Wright, est indispensable. “Nous avons besoin de professionnels de la santé mentale de couleur qui s’identifient aux gens culturellement, idéologiquement et traditionnellement”, a déclaré Donaldson. Donaldson dit qu’il existe également une stigmatisation entourant la santé mentale qui a longtemps inhibé les communautés de couleur – et les hommes en général. «Traditionnellement, culturellement et historiquement, les communautés de couleur n’ont pas facilement accepté que la santé mentale soit un problème. Nous avons remis tellement de cela à Dieu », observe Donaldson, un pratiquant actif. « La culture afro-américaine – nous sommes tellement enfermés dans ce symbole de Dieu toujours attentionné, qu’il prendra soin de nous et nous n’avons pas besoin de tendre la main à d’autres personnes. C’est OK jusqu’à un certain point, mais Dieu nous donne aussi la sagesse de prendre de bonnes décisions pour nous-mêmes. J’ai contacté mon médecin. Pas mon pasteur, pas mon prédicateur – mon médecin. Mon médecin m’a mis sur la bonne voie avec des médicaments, ce qui est une autre chose dont nous avons peur, et avec des conseils, ce qui est une autre chose dont nous avons peur. “Je veux que les gens voient un Afro-Américain plus grand que nature parler de ces choses, pleurer à propos de ces choses”, ajoute Donaldson, les yeux remplis de larmes. « En général, c’est difficile pour les gars de s’ouvrir. Nous grandissons tous avec l’état d’esprit selon lequel les petits garçons ne pleurent pas, aspirent, arrête de pleurnicher, arrête de pleurer, arrête de se plaindre. Les athlètes de compétition sont même un niveau au-dessus de tout cela parce que vous n’osez montrer à personne que vous avez une faiblesse ou des vulnérabilités. Et cela se répercute dans notre vraie vie après le sport. Dans la vraie vie, Donaldson déclare : « J’ai l’impression d’être meilleur que jamais à bien des égards, même si j’ai moins de choses matérielles. Quand j’ai couru [for mayor] en 2009, j’étais un homme d’affaires prospère, un ancien de Sonic, un gars sympa, un gars de la communauté – et c’était à peu près tout. Je ne pense pas que les gens puissent vraiment s’identifier à moi. Je n’ai jamais vraiment compris ce qu’étaient les problèmes de santé mentale jusqu’à ce que je les traverse. Maintenant, j’ai l’impression d’avoir la capacité de me mettre à la place de tout le monde et de pouvoir m’identifier à cela. Et s’ils connaissent mon histoire, ils peuvent le sentir. Aux États-Unis, la ligne d’assistance téléphonique nationale pour la prévention du suicide est le 1-800-273-8255. Au Royaume-Uni, les Samaritains sont joignables au 116 123. En Australie, le service d’assistance en cas de crise Lifeline est au 13 11 14.